Myth and reality in Germany

Irmak Evren, Middle East Technical University.

Photographer: Halime.

Photographs’s date: September 1985.

  • top: an excerpt from a newspaper regarding a new building in town, bottom: view from the 9th floor of the same building

Turkish labor migration to Germany was enveloped in two myths: Myth of being economically better off and myth of return to homeland. Migrants worked extra hours to make enough money to live by and save to return home, however, one myth was broken in the process. They stayed and reunified with their family. Living with family, on the other hand, required a new space, apart from the heim that many single male guest workers stayed during their first years in Germany. Ali and Halime were no exception. Ali migrated to Germany to work as a sweeper. Six months later, he reunified with his wife. Then, they looked for apartments in which they could raise their children. One day, while they were walking around in the neighborhood, they saw the construction site of this new building. It had a supermarket down below. It was convenient since Halime never dared to go outside alone. She was even amazed that she went to the top floor to do the laundry on her own in this new building. She was afraid to get lost as she could not speak German. And, on the newspaper, it was promoted as the housing of the future. There was a chance to create their own myth: a Turkish migrant could live in such an apartment. And soon they did. But, Halime was feeling lonely. She had this view before her. Everyday she was looking through the window,  waiting her husband to return from the factory. He had three shifts in a day, he had to work hard to pay the rent and they renewed all the furnitures. She mastered the art of timing; she was looking to the road for his car to arrive. Even at night she recognized it by its headlights. In some days, he didn’t come on time. That would mean that he took the side road and went to a Turkish coffeehouse with his fellow Turkish migrant friends. She felt lonely, again.

Why are those particular photographs important to your research? 

The excerpt and the photograph were taken from a family photographic album Halime complied chronologically during their time in Germany. These were not only the photographs that relied on the indexicality, suggesting that they were there, but they also had symbolic value: their dreams, aspirations, daily routines, myths and realities of the collective migrant community were embedded in them. Most of all, they were in the album to remember. A life course where the migration is a transition addresses change of location, individual agency and struggle with well-established structures in an alien environment. This family made their place and this apartment out of the regularities regarding the migrant condition was endowed with a unique meaning: a myth could turn into a reality. 


Mito y realidad en Alemania

Irmak Evren, Middle East Technical University.

Fecha de captura de las fotografías: September 1985.

La migración laboral turca a Alemania estuvo envuelta en dos mitos: el mito de estar económicamente mejor y el mito del regreso a la patria. Los inmigrantes trabajaron horas extra para ganar suficiente dinero para vivir y ahorrar para regresar a casa, sin embargo, un mito se rompió en el proceso. Se quedaron y se reunieron con su familia. Vivir con la familia, por otro lado, requería un nuevo espacio, además del heim en el que muchos trabajadores invitados varones solteros se quedaron durante sus primeros años en Alemania. Ali y Halime no fueron la excepción. Ali emigró a Alemania para trabajar como barrendero. Seis meses después, se reunió con su esposa. Luego, buscaron departamentos en los que pudieran criar a sus hijos. Un día, mientras paseaban por el barrio, vieron el sitio de construcción de este nuevo edificio. Abajo tenía un supermercado. Era conveniente ya que Halime nunca se atrevía a salir sola. Incluso se sorprendió de haber ido al último piso a lavar la ropa sola en este nuevo edificio. Tenía miedo de perderse porque no hablaba alemán. Y, en el periódico, se promocionaba como la vivienda del futuro. Existía la posibilidad de crear su propio mito: un inmigrante turco podría vivir en un apartamento así. Y pronto lo hicieron. Pero Halime se sentía sola. Tenía esta vista delante de ella. Todos los días miraba por la ventana, esperando que su esposo regresara de la fábrica. Tenía tres turnos en un día, tenía que trabajar duro para pagar el alquiler y renovaron todos los muebles. Ella dominó el arte de la sincronización; estaba mirando hacia la carretera para que llegara su coche. Incluso de noche lo reconoció por sus faros. En algunos días, no llegó a tiempo. Eso significaría que tomó el camino lateral y fue a una cafetería turca con sus compañeros inmigrantes turcos. Se sintió sola, otra vez.

¿Por qué son importantes estas fotografías en particular para su investigación? 

El extracto y la fotografía fueron tomados de un álbum fotográfico familiar que Halime compiló cronológicamente durante su estadía en Alemania. Estas no eran solo las fotografías que se basaban en la indexicalidad, sugiriendo que estaban allí, sino que también tenían un valor simbólico: sus sueños, aspiraciones, rutinas diarias, mitos y realidades de la comunidad migrante colectiva estaban incrustados en ellos. Sobre todo, estaban en el álbum para recordar. Un curso de vida donde la migración es una transición aborda el cambio de ubicación, la agencia individual y la lucha con estructuras bien establecidas en un entorno extraño. Esta familia hizo su lugar y este apartamento a partir de las regularidades de la condición migrante fue dotado de un significado único: un mito podría convertirse en realidad.

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